Instellingen

Bioloog Freek Vonk: cobra en python zijn slimmer dan gedacht

Bioloog Freek Vonk uit Leiden
Bioloog Freek Vonk uit Leiden

LEIDEN - Bioloog Freek Vonk van Universiteit Leiden heeft met collega Michael Richardson de geheimen van twee slangensoorten ontrafeld. De koningscobra blijkt zich voortdurend te ontwikkelen om zijn prooien te slim af te zijn en de tijgerpython kan zijn organen tijdelijk laten groeien.

Volgens Vonk is er een soort 'wapenwedloop' aan de gang in de natuur, waarin de slangen goede overlevers blijken te zijn. Zo verandert het gif van de koningscobra telkens van samenstelling, als de prooi resistent is tegen de stof.

In de tijgerpython werden genen ontdekt die ervoor zorgen dat bepaalde organen (hart, nieren, lever en dunne darmen) tijdelijk uitzetten om enorme beesten te kunnen verteren. Dat is nodig, omdat wurgslangen soms maar enkele malen per jaar eten.

Onderzoek belangrijk voor nieuwe medicijnen

De bevindingen uit het onderzoek kunnen bijdragen aan de ontwikkeling van nieuwe medicijnen. Ook kunnen er nieuwe vaccinaties worden gemaakt. Jaarlijks overlijden er wereldwijd 150.000 mensen door slangenbeten. Het blad Science zal zaterdag uitgebreid aandacht besteden aan de onderzoeken van de Leidse universiteit.