Joop Zoetemelk blijft begrip, ook bij jonge wielerfans: 'Hij is toch stiekem wel de grootste'

Joop Zoetemelk in het midden
Joop Zoetemelk in het midden © Omroep West
LEIDEN - Het maakt niet uit waar hij komt: of het nu een toertocht is of een wielerkoers. Altijd willen drommen mensen met Joop Zoetemelk op de foto. Ook deze zaterdag bij de Joop Zoetemelk Classic, waar duizenden renners met de toertocht door de regio fietsen. 'Je weet eigenlijk wel dat dit je gewoon overkomt', vertelt Zoetemelk.
Het is vroeg als 's lands grootste wielercoureur aankomt bij wielervereniging Swift in Leiden. Heel veel fietsers - ruim 3800 dit jaar - maken zich om 8.15 uur klaar om mee te doen aan de Joop Zoetemelk Classic. Volgens koersbaas 'de meest gemoedelijke' toertocht van Nederland, ter ere dus van de grote renner Zoetemelk.
Zelf geeft hij het startschot, maar de hardrijders gaan niet direct uit de startblokken. Zoetemelk overkomt wat hem eigenlijk bij iedere wielerkoers of toertocht wel overkomt: iedereen wil met de legende op de foto.
Kijk hier naar de enorme rij renners die op de foto wil met Zoetemelk:
Honderden mensen willen met wielerlegende Joop Zoetemelk op de foto
En ook de jongere fans die hem nog nooit zelf hebben zien rijden, staan allemaal in de rij voor een foto. Maar waarom dan? 'Hij is toch de grootste', klinkt het uit de mond van een van de startende renners. Zijn maat vult aan: 'Wereldkampioen, Nederlands Kampioen, tourwinnaar. Zonder dollen: hij heeft echt wel wat voor elkaar gekregen. Het is echt een legende.'
Wie je het ook vraagt aan de start van de toertocht: allemaal weten ze wie Zoetemelk is. 'Dat komt toch ook wel een beetje doordat iedereen hier wielerfan is. Hij heeft in Nederland heel veel betekend voor de sport. Mensen worden blij van hem, hij doet het graag en is gewoon echt een vriendelijke man', gaat organisator Dalhuijsen verder.

'Gebeurt eigenlijk overal waar ik kom'

Maar wat vindt Zoetemelk zelf er dan van? 'Eigenlijk gebeurt dit overal waar ik kom', begint hij. Het verbaast hem helemaal niets dat zijn sterrendom verre van voorbij is. Hij is er vrij nuchter onder. 'Je weet eigenlijk dat dit je overkomt. Het is leuk dat mensen er nog steeds zo veel waarde aan hechten.'
'Zeker bij dit soort toertochten, er rijden wielerfans mee en die weten vaak wel wat we hebben gepresteerd als land en dan dus ook de rol die ik daarin heb gespeeld. Het is wat dat betreft wel bijzonder, ook dat zo'n toertocht dan in mijn naam wordt georganiseerd. Het wordt eigenlijk ieder jaar opnieuw weer leuker.'